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Biomatériau : le Renol sort du bois

vendredi 2 avril 2021, par Bakhta JOMNI

La société suédoise Lignin Industries AB fabrique un biomatériau thermoplastique, le Renol, issu d’un produit dérivé du bois, la lignine.

La lignine est le composant principal du Renol, un biomatériau thermoplastique utilisable comme substitut de plastiques à base de ressources fossiles, créé par la société suédoise Lignin Industries AB. La lignine est le deuxième biopolymère renouvelable le plus abondant sur terre, après la cellulose. Il est cependant inexploité par l’industrie papetière, car responsable notamment du jaunissement du papier après exposition au soleil. « La lignine que nous utilisons provient des forêts scandinaves. Il faut savoir que 70 % de la Suède est recouverte de forêts. Notre fournisseur actuel de lignine est le papetier scandinave Stora Enso, pionnier dans le domaine de l’extraction de la lignine », précise Thomas Roulin, international Product manager chez Lignin Industries AB.

Actuellement incinéré, ce déchet de l’industrie papetière représente 80 millions de tonnes de déchets inexploités dans le monde. Utilisé en tant qu’additif, sa quantité ne pourrait se limiter qu’à 10 % de la matière finale pour ne pas en altérer les propriétés.

Un procédé breveté

Grâce à son procédé de fabrication breveté, Lignin Industries AB parvient à intégrer jusqu’à 50 % de Renol dans un plastique sans en altérer les propriétés mécaniques. Pour transformer la matière première, l’entreprise a fait l’acquisition d’une extrudeuse double-vis ZSK de Coperion qui lui permet de fabriquer 2 000 tonnes de Renol par an. Coperion a également fourni des doseurs gravimétriques, un système de granulation à joncs, un poste de vidage de sacs et un poste bigbag.

« Nous achetons la lignine, y combinons une huile naturelle dans notre extrudeuse. Grâce à l’extrusion, l’huile permet de renforcer le caractère hydrophobe de la lignine et d’augmenter la masse molaire afin d’en faire un thermoplastique », précise Thomas Roulin. « Nous disposons par ailleurs d’une petite machine d’extrusion qui nous permet de fabriquer de petites quantités pour les clients souhaitant faire des tests, mais également de faire directement du compounding », détaille l’ingénieur en matériaux.

Le Renol peut être utilisé jusqu’à concurrence de 50 % dans des applications en feuille (sacs-cabas, film de paillage ou sachets de vente au détail), des applications de moulage par injection (meubles et pièces automobiles) et comme matériau de charge pour le gazon synthétique de terrains de football, en remplacement du caoutchouc. Il est facilement mélangeable avec de l’ABS ou des thermoplastiques, pour des matrices plus rigides. Le matériau peut être mis en œuvre directement sur les installations de production existantes, sans aucune modification des machines ni du process.

Un large potentiel

De couleur marron foncé à noir, le Renol peut être teinté, mais ne permet pas un rendu transparent ou totalement blanc. Reconnu biosourcé par TÜV Austria, le matériau est en cours de tests pour certifier de sa biodégradabilité et de son aptitude au contact alimentaire. « Nous venons d’embaucher une personne qui travaille sur la recyclabilité du Renol. Nous n’avons pas encore les résultats, mais tout porte à croire que cela soit le cas avec jusqu’à 30 % de Renol dans la matière finale », se réjouit Thomas Roulin. Pionnière sur le sujet, Lignin Industries AB travaille sur ce matériau depuis 4 ans.

L’entreprise composée d’une dizaine de personnes, pour la plupart doctorants, espère multiplier sa production par 5 ou 10 d’ici à 2 ans. « 350 millions de tonnes de plastique sont utilisées dans le monde. En mobilisant les 80 millions de tonnes de lignine déjà disponibles, nous pourrions remplacer 30 % de ces plastiques », remarque Thomas Roulin. Une nouvelle usine est d’ores et déjà en préparation pour 2023. Elle sera fort probablement installée en Suède. Sa capacité de production se situera entre 10 000 et 20 000 tonnes par an.

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